Missionnaire Et Père Du Méthodisme Américain

Portrait de Francis Asbury, chef méthodiste américain publié en 1900. Source: Jacques Reich, Wikimedia Commons

Francis Asbury, le père du méthodisme américain, a été missionnaire avant de devenir évêque en 1784 et a été missionnaire par la suite — jusqu’au jour de sa mort à la fin mars 1816.

Asbury était un missionnaire dans le style de ceux envoyés par Jésus dans l’Évangile de Luc, chapitre 10. On a dit à ces tout premiers disciples chrétiens de prendre la nouvelle du royaume de Dieu, mais de ne pas prendre de bagages, de dépendre de l’hospitalité de ceux qu’ils rencontraient.

Pas de maison, Pas de bureau

L’évêque Asbury n’avait pas de résidence épiscopale, pas de maison d’aucune sorte, pas de bureau, pas de personnel et pas de bagages ecclésiastiques. Il possédait quelques livres et une série de chevaux qu’il montait, ou tirait sa voiture en vieillissant, à travers les dizaines de milliers de kilomètres qu’il parcourut d’abord dans les colonies américaines d’Angleterre puis, après la Guerre d’Indépendance, dans les jeunes États-Unis. Il dépendait de l’hospitalité d’amis ou d’étrangers.

Avec le temps, au cours de plus de 40 ans en tant que coureur de circuit, l’évêque est devenu une sorte de célébrité — souvent appelée un « saint américain ». »Le méthodisme a prospéré, de sorte qu’il y avait 214 000 méthodistes américains au moment de sa mort.

Asbury a été envoyé comme jeune prédicateur laïc en Amérique par John Wesley, le fondateur anglais du méthodisme, et la Conférence méthodiste britannique à la demande de méthodistes laïcs qui s’organisaient en « sociétés », plus tard pour devenir des congrégations. Il était l’un des six jeunes missionnaires envoyés dans les colonies dans les années 1770.Lors de la conférence des méthodistes britanniques de 1771, réunie à Bristol, M. Wesley a déclaré:  » Nos frères en Amérique appellent à l’aide à haute voix. Qui ira? »Asbury deviendrait l’un des missionnaires envoyés — et le seul à rester pendant la Révolution américaine.

Les premières sociétés méthodistes américaines se trouvaient dans les régions de New York, de Philadelphie et du Maryland. Les jeunes missionnaires anglais, avec leurs sermons simples sur l’amour et le pardon de Dieu en Jésus-Christ, ont trouvé un public réceptif. Et le modèle du soutien interpersonnel et communautaire fourni par les « classes » méthodistes — une première version du ministère en petits groupes – a frappé les cordons de bienvenue dans les zones rurales et urbaines.

L’ordination de l’évêque Francis Asbury par l’évêque Thomas Coke lors de la Conférence de Noël établissant l’Église épiscopale méthodiste des États-Unis à Baltimore, dans le Maryland, à l’hiver 1784. Oeuvre de Thomas Coke Ruckle, peintre; A. Gilchrist Campbell, graveur. Collection méthodiste de l’Université Drew (Madison, New Jersey)

Francis Asbury a été ordonné et nommé évêque par l’évêque Thomas Coke lors de la Conférence de Noël établissant l’Église épiscopale méthodiste des États-Unis à Baltimore, dans le Maryland, à l’hiver 1784.

Prêché à tous

Asbury et ses collègues prédicateurs laïcs n’ont peut-être pas été officiellement nommés missionnaires ou, au départ, ordonnés membres du clergé, mais ils étaient des évangélistes engagés. Asbury considérait qu’il était de sa responsabilité ordonnée par Dieu de parler à tous ceux qu’il pouvait du salut disponible dans la foi par la grâce de Dieu en Jésus-Christ. Il voulait toucher tout le monde — tous les hommes et toutes les femmes, de tous âges, de toutes races et de tous horizons. Pour les premiers méthodistes, l’amour de Dieu pour tous signifiait l’amour de Dieu pour TOUS. Il n’y avait pas d’exceptions.

Asbury prêcha à des publics blancs et noirs et racialement mixtes – hommes et femmes – tout au long de son ministère, négociant parfois avec les propriétaires de plantations blanches du Sud pour laisser les Méthodistes prêcher à leurs esclaves.

Impact de l’esclavage

L’esclavage était un sujet de division et très contesté au début du méthodisme américain. Asbury, comme John Wesley, a déploré l’esclavage et les détenteurs d’esclaves ont été déclarés inadmissibles à l’adhésion méthodiste à la conférence de 1784 officialisant l’Église épiscopale méthodiste aux États-Unis. Mais la force économique a rapidement atténué l’action, et l’esclavage allait ronger l’âme de l’église jusqu’à ce qu’elle se divise en branches nord et sud au début des années 1840. L’unification ne fut réalisée qu’en 1939, et la ségrégation formelle perdure dans certaines régions jusqu’à la création de l’Église méthodiste unie en 1968.

Même s’il détestait l’esclavage, Asbury n’était pas un réformateur social. Il a personnellement demandé à George Washington de libérer ses esclaves et de promouvoir l’abolition — sans succès — mais n’a jamais mené de croisade contre l’esclavage. En fait, la génération des méthodistes américains d’Asbury n’était pas profondément engagée dans la sensibilisation sociale d’aucune sorte, tout comme John Wesley. Peut-être était-ce, comme le suggèrent certains historiens, que la culture et la religion américaines n’étaient pas équipées pour s’attaquer à des causes sociales avant le milieu du XIXe siècle.

Sauver des âmes

Mission à Asbury signifie sauver des âmes, et les missionnaires pour lui étaient le plus souvent des coureurs de circuit qui poussaient de plus en plus loin sur la frontière occidentale. Lorsqu’un prédicateur méthodiste de la fin du 18e ou du début du 19e siècle — pour la plupart ordonné à l’époque — n’était plus disposé à « voyager », il était  » localisé », ce qui signifiait généralement qu’il voulait se marier et s’installer, s’engager dans un métier qui nourrirait une famille et, en fait, quitter le ministère.

L’un des chagrins d’Asbury était de garder suffisamment de prédicateurs « itinérants » à cheval pour répondre aux besoins d’un mouvement en expansion. Les hommes mariés ne pouvaient pas subvenir aux besoins d’une famille avec la pitance qu’un coureur de circuit était payé. Asbury a parfois trouvé certains de ses meilleurs prédicateurs, ses missionnaires les plus efficaces, quittant le lien méthodiste pour devenir des recteurs épiscopaliens établis.

Asbury n’a pas anticipé ni spéculé sur ce qu’on appellerait après sa mort des « missions étrangères » — ce qui signifie en dehors des États-Unis, bien que plus tard, après l’organisation d’une Société missionnaire méthodiste en 1819, certains travaux sur la côte Ouest seraient classés comme « étrangers. » Il voyait la vocation missionnaire comme une voie domestique. Il préconisait des  » offrandes missionnaires  » pour commencer de nouveaux circuits.

Asbury ne partageait pas l’enthousiasme de son collègue évêque, Thomas Coke, et de quelques jeunes prédicateurs, pour des missions au Canada et dans les Caraïbes. Ces deux régions seraient laissées à l’Église méthodiste britannique pour évangéliser. Les yeux d’Asbury se concentraient sur son pays d’adoption.

Toujours fragile, souvent malade, Asbury continue ses pénibles voyages missionnaires jusqu’à un âge avancé. Il assista à huit conférences annuelles en 1815. Il prêcha son dernier sermon à Richmond, en Virginie, le 24 mars 1816. Le 31 mars de la même année, Francis Asbury est décédé paisiblement au domicile de la famille George Arnold dans le comté de Spotsylvania, en Virginie, et a été enterré dans la ferme. Son corps fut de nouveau enterré à Baltimore sur ordre de la Conférence générale de 1816. L’historien John Wigger écrit que le 10 mai de cette année, 20 000 à 30 000 personnes ont suivi le cercueil jusqu’au nouveau site de la tombe.

Post-scriptum

Trois ans avant sa mort, Asbury écrivit une lettre d’adieu aux méthodistes américains. Comme il convenait à son talent et à ses responsabilités, il se concentrait en grande partie sur la structure et l’organisation du futur méthodisme. Il a fortement conseillé à l’église américaine de n’avoir que trois évêques, qui seraient toujours disponibles pour voyager, prêcher et superviser la connexion.

Toujours missionnaire, Asbury a soutenu que les évêques et les autres prédicateurs devraient toujours être en mouvement.

Adapté par l’auteur, Elliott Wright, de son article du 19 mai 2016 de la Conférence Générale Méthodiste Unie à Portland, Oregon. La conférence a marqué le 200e anniversaire de la mort d’Asbury. Article original en ligne au : https://www.umcmission.org/learn-about-us/news-and-stories/2016/may/0520francisasbury.

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