L’allusion aux polices a été la source d’innombrables maux de tête pour les concepteurs de types et les utilisateurs. Pendant ce temps, certains des éléments les plus fondamentaux et les plus importants de la typographie ne peuvent toujours pas être abordés avec le web d’aujourd’hui. Plutôt que d’être considéré comme une corvée fastidieuse dont la disparition sera célébrée, le hinting pourrait en fait fournir l’essentiel pour un design vraiment réactif et élargir considérablement les possibilités de la typographie numérique pour les concepteurs, les éditeurs et les lecteurs.

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Les principes fondamentaux du hinting #section2

Les concepteurs de types et de sites Web considèrent généralement le « hinting » comme des instructions intégrées aux polices numériques pour améliorer leur rendu sur une grille de pixels. Le Hinting pousse les points des courbes de Bézier d’une police en fonction de conditions contextuelles, telles que la taille de rendu de la police. Bien qu’il soit maintenant associé au type sur les écrans, le hinting a été utilisé pour la première fois dans les années 1980 pour améliorer le rendu sur les imprimantes à basse résolution.

En y pensant en ces termes, le hinting est un type réactif qui existait avant le web: La police effectue une sorte de requête multimédia pour apprendre sa taille, puis répond en repositionnant des points dans chaque glyphe selon les instructions intégrées, ou « hints. »

Les contours de la Géorgie — l’une des polices d’écran les plus maîtrisées au monde — sont grossièrement déformés lorsque des allusions sont appliquées pour différentes tailles. Ces distorsions sont cependant très intentionnelles, car elles fournissent les résultats souhaités à la taille réelle. (Merci à Petr van Blokland d’avoir fourni les grandes lignes de la Géorgie après les allusions.)

En d’autres termes, l’allusion est aux polices ce que la mise en page réactive est aux sites Web. Il permet à un seul fichier de police de s’adapter à une variété de contextes, de la même manière que CSS permet à un seul fichier HTML de s’adapter à une variété de contextes. En fait, Håkon W. Lie a utilisé le terme « conseils de présentation » en 1994 pour résumer sa proposition originale de CSS.

Détester le hinting #section3

Développer des instructions de hinting peut être extrêmement difficile, coûteux et long. Les outils de hinting automatisés ont commencé à soulager une partie de cette douleur, mais pour un type de corps plus petit — souvent le type le plus important sur n’importe quelle page — il n’y a toujours pas de substitut à la qualité qui peut être obtenue grâce à un hinting manuel fastidieux. C’est pourquoi la plupart des gens qui s’occupent de faire allusion aujourd’hui anticipent avec impatience un avenir où ils n’auront plus besoin de s’en soucier. Ils citent avec optimisme les progrès des résolutions d’affichage et des logiciels de rendu comme des signes sûrs que les allusions seront obsolètes d’ici quelques années. (De telles revendications ont été formulées au cours des vingt dernières années et continueront probablement de l’être pendant un certain temps.) Mais ce désir ardent de voir la fin de l’allusion est basé sur une compréhension étroite de ce que peut être l’allusion.

J’avais l’habitude d’être parmi les haineux impatients, maudissant Apple (oui, Apple — dont les moteurs de rendu ignorent maintenant les données d’allusion) pour avoir popularisé le concept de polices d’écran avec leur spécification TrueType en 1991. Et je mentirais si j’affirmais que les problèmes actuellement liés aux allusions ne me causent toujours pas de problèmes. Cependant, je suis très réticent à rejeter le concept général d’allusion simplement parce que les implémentations actuelles de l’idée sont limitées et difficiles à gérer.

Pousser vers la macro-allusion #section4

L’allusion que les gens connaissent et utilisent aujourd’hui ne représente qu’une petite partie des possibilités de modification de la police de caractères contextuelle. Étant donné qu’il est impossible d’interroger la taille absolue d’une police — peu importe les conditions de lissage de la police ou la densité physique des pixels — de nombreux principes fondamentaux de la typographie, de la conception de la police et de la lisibilité sont toujours perdus sur le Web.

Avec de meilleures fonctionnalités de requête multimédia en place, les polices de caractères pourraient être dotées de ce que j’appelle le macro-hinting: de l’intelligence pour modifier une police de caractères en fonction de variables au-delà de la taille nominale. De telles modifications pourraient se produire automatiquement selon les instructions du concepteur de type, ou elles pourraient être ajustées par les spécifications du typographe.

Quelques modifications de police de caractères contextuelles qui pourraient être possibles avec la macro-allusion incluent:

  • Montées et descentes qui se rétrécissent dynamiquement lorsque la hauteur de la ligne est réduite.
  • Les glyphes qui se condensent en largeur de colonne sont réduits.
  • Des lignes de cheveux qui sont toujours exactement d’un pixel, augmentant progressivement le contraste global entre les traits épais et fins à mesure que la taille augmente. (Ce serait un succès avec les magazines de mode.)
  • Ajustements subtils du poids pour donner une sensation cohérente dans différents environnements de rendu, sans avoir besoin de fichiers de police séparés.

Autres modifications de police de caractères spécifiques au contexte #section5

L’idée de modifier les formulaires de lettres d’une police de caractères pour différentes situations n’est pas nouvelle. Jusqu’à Gutenberg, chaque taille d’une police typographique comportait traditionnellement des variations de « taille optique » qui modifiaient l’espacement, les proportions, le poids et d’autres détails pour des résultats optimaux. Ce concept a été appliqué à certaines polices de caractères numériques proposées en versions  » Texte » et « Affichage », par exemple.

Chaque taille de Century Expanded telle qu’elle existait sous forme de métal analogique avait des variations de conception pour maintenir des traits stylistiques à différentes tailles, compenser les problèmes d’impression techniques et améliorer la lisibilité.

En plus des variations de taille optique, certaines polices de caractères sont proposées dans une gamme de « grades » — des versions subtilement différentes qui permettent un niveau élevé de cohérence entre les processus d’impression, les stocks de papier et même les niveaux d’humidité qui affectent la propagation de l’encre.

La gamme de grades de Quiosco présente des glyphes avec des poids subtilement différents mais un espacement identique.

La technologie Maître multiple (MM) d’Adobe permet aux utilisateurs de modifier une police de caractères le long de plusieurs axes tels que le poids, la largeur et la taille optique. Bien que la technologie MM soit maintenant pour la plupart obsolète dans les logiciels de composition, elle est toujours utilisée par les concepteurs de types pour générer des familles de polices, et — fait intéressant — dans Adobe Acrobat pour mettre à l’échelle les polices de secours génériques pour correspondre aux proportions des polices manquantes.

La pénombre MM permet aux concepteurs d’ajuster son poids et ses empattements.

Pour un autre exemple de modifications de police de caractères contextuelles, des applications comme InDesign peuvent modifier l’espacement ou les largeurs de glyphes pour un meilleur ajustement de la copie. Ces modifications automatisées d’une police de caractères ont une plage d’utilisation acceptable très limitée, mais elles offrent aux typographes beaucoup plus de flexibilité en cas de besoin.

Les paramètres de paragraphe d’InDesign permettent aux typographes de définir une gamme de variations acceptables d’espacement et de largeurs de glyphes pour améliorer la justification.

Comme pour le hinting, ces méthodes de variation de la conception d’une police de caractères existent pour améliorer les performances en contexte. La torsion intéressante est que, comme les allusions, ils viennent tous du monde relativement statique de la typographie imprimée, mais sont encore largement absents du monde par ailleurs dynamique de la typographie Web, qui semble être leur niche naturelle.

Polices statiques flottant dans les mers de la mise en page dynamique #section6

Dans la présentation de Typographie universelle de Tim Brown (aller à 15h50), il décrit la typographie Web contemporaine comme une pratique dans l’abstraction, déterminant des limites et définissant des gammes de solutions acceptables:

Nous avions l’habitude de penser la typographie comme un ensemble de décisions fixes, mais maintenant nous la comprenons comme un continuum de logique conditionnelle.

Je suis tout à fait d’accord avec lui, mais j’aimerais que le continuum ne se termine pas lorsqu’il atteint le niveau de base de la police de caractères. Dans le monde actuel de la typographie Web, définir une police de caractères est encore une question de décisions fixes. Les navigateurs Web peuvent interpoler automatiquement la position, la forme et la taille de n’importe quel élément de la page, mais lorsqu’il s’agit des formes typographiques les plus élémentaires, il n’existe aucun instrument d’adaptation.

Nous commençons à voir des cas où les concepteurs détecteront les conditions des utilisateurs et serviront différents fichiers de polices en conséquence. Cette méthode, que j’appelle « détecter et servir », montre qu’il existe toujours un besoin de modifications de police de caractères spécifiques au contexte sur le Web.

En effet, jusqu’à ce qu’il y ait un support universel pour WOFF, même un seul style de type statique nécessite un tableau de polices de différents formats juste pour répondre aux exigences des différents navigateurs. Fournir des solutions réelles pour des familles de types plus importantes, ou même le niveau d’optimisation contextuelle le plus bas, peut nécessiter des dizaines, voire des centaines de fichiers pour la plupart redondants.

Comme vous pouvez l’imaginer, générer et servir des fichiers de police individuels pour chaque situation possible devient rapidement incontrôlable. De la même manière que les concepteurs Web ne devraient pas avoir à gérer plusieurs fichiers HTML pour toutes les conditions de visualisation imaginables, une implémentation plus large des concepts sous-jacents permettrait à une seule police de caractères réactive de fournir dynamiquement des résultats optimaux dans une multitude de contextes.

Evolution, pas extinction #section7

Dans une série de colonnes de suivi, j’aborderai plus en profondeur les relations entre les polices de caractères et les requêtes multimédias. Pour l’instant, qu’il suffise de dire que de nombreuses pièces manquent encore au puzzle de la typographie réactive sur le web.

Résoudre ce casse-tête prendra du temps. Inventer de nouvelles normes n’est pas facile, peu importe qu’elles soient largement soutenues. La concrétisation de ces idées nécessitera de nouveaux outils, des langages de codage, des groupes de travail et une éducation du public. Ça n’arrivera pas du jour au lendemain.

À court et moyen terme, nous verrons des hacks de plus en plus complexes pour obtenir des résultats similaires. La méthode « détecter et servir » deviendra probablement plus populaire dans un avenir proche, les fournisseurs de polices générant des tableaux de variations distinctes sur chaque police. Certains peuvent même développer des systèmes pour cracher des fichiers de police à la demande pour correspondre à la situation de chaque utilisateur. Les gens se plaindront toujours des allusions, et les allusions continueront d’être une lutte.

Cependant, à la fin de la journée, je ne m’attends pas à voir l’extinction des allusions de sitôt. Au lieu de cela, je le prévois évoluer vers des méthodes plus avancées de description des formulaires de lettres numériques. Cela peut sembler de la science-fiction, mais les polices de caractères finiront par prendre davantage conscience de leurs structures internes et de leur environnement extérieur. Les concepts qui sous-tendent les allusions ne feront que devenir plus pertinents à mesure que la portée de la conception réactive continuera de s’étendre.

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